La Scena Musicale

Thursday, August 13, 2009

Knowlton Festival 2009: Beethoven's Diabelli Variations Illuminated by Kovacevich

by Paul E. Robinson

American-born pianist Stephen Kovacevich has made his home for many years in England. He must like it there because he rarely visits North America these days. He made an exception with Nagano and the OSM last summer and last night again at Nagano’s invitation – and with Nagano and his family in the audience - he gave a recital at the Knowlton Festival in Québec. The performance confirmed Kovacevich’s reputation as the ‘thinking man’s pianist’.

For the first half of the concert, Kovacevich chose Bach’s Fourth Partita and Schumann’s Kinderszenen (Scenes from Childhood). In both pieces he appeared to be probing the music deeply, without necessarily inviting listeners to share his thoughts.

The dynamic range adopted in the Bach was extremely limited and in the Schumann, Kovacevich confined his playing to mutterings and murmurings. But there were compensations. I have rarely heard the two contrapuntal lines in the Allemande movement of the Bach played with such lyrical beauty in both parts. And in the Schumann one was reminded that these may be scenes from childhood but they are not intended for children. This is a man looking back on childhood with a great sadness; those dreams he had so long ago are gone now, crushed by the weight of the real world of adulthood. The piece is often played with a sense of nostalgia but rarely with the disheartening melancholy Kovacevich gave to it.

After intermission came the mighty Beethoven Diabelli Variations. Before playing this daunting piece, Kovacevich spoke briefly to the audience. He pointed to the work’s experimental quality, and suggested that this is a ‘mysterious’ composition in the sense that its meaning is not altogether clear. Does it end on a hopeful note or only an illusion of hopefulness?

Since this is a late work and as Kovacevich pointed out, Beethoven had lived a very unhappy life - especially with respect to the opposite sex - one might expect all the late quartets, piano sonatas and the Diabelli Variations to be full of sorrow and despair. This is not the case at all. What all these works do share is the experimental quality - evidence of the composer at the height of his powers, creating new forms and using the piano and other instruments in a myriad of new ways. One could argue that the older Beethoven was preoccupied with creativity rather than despair.

The Diabelli Variations have been at the heart of Stephen Kovacevich’s repertoire for his entire career. He made his European debut with the piece in 1961. He recorded it for Philips a few years later and just last year – forty years later – he recorded it again for Onyx Classics.

Kovacevich’s Knowlton Festival performance of the Diabelli Variations was far more extroverted than his Bach and Schumann. He does not dazzle the listener with his technique; rather he concentrates on tone quality and what one might call the soul of the music. Other pianists can play faster and louder. What Kovacevich gives us instead is a look inside the music and inside the composer’s psyche.

Many composers were invited to write variations on Diabelli’s banal little tune. Beethoven knew as well as anyone that the tune was superficial, but then went on to demonstrate that every element of it could be used as the basis for development, that one thing could lead to another, and another. Ultimately, as Beethoven showed us, one could end up with something rather profound. Put it all together and you have a master class in compositional technique and a window into Beethoven’s soul.

Many of the variations in this work are abrasive and some are downright gloomy. Some quote Bach (Goldberg Variations) and Mozart (Don Giovanni). As Kovacevich pointed out in his remarks, after the monumental fugue, Beethoven ends up with music resembling late Mozart. Was this an ironic commentary on Diabelli’s tune? Is Beethoven suggesting what a great composer like Mozart could have done with Diabelli’s mundane material? Or was this Mozartean minuet tacked on to leave the listener with classical repose after the storm and stress of what has come before? The mystery persists.

This is why works such as the Diabelli Variations are infinitely engrossing. No single performance can ever reveal all its facets. Stephen Kovacevich has spent a lifetime exploring the piece and it was a privilege to hear his latest thoughts. He is one of the supreme interpreters of the piece.

At the age of 69, Kovacevich remains a unique and important artist. Given the infrequency of his North American appearances – watch for a recital in Chicago next season – his recordings are invaluable. Many of his older Philips recordings are still in the catalogue and his traversal of the complete Beethoven sonatas for EMI is readily available. There is also a recent EMI DVD containing live performances of the Sonatas Op. 110 and Op. 111.

Coming Next: Tonight (Thursday) soprano June Anderson gives a master class at 5 pm and at 8 pm Kent Nagano conducts the OSM in Brahms’ Symphony No. 3. On Friday, prizewinners from Placido Domingo’s Operalia are featured with the Festival Orchestra under Nagano in excerpts from Tchaikovsky’s Eugen Onegin.

Paul E. Robinson is the author of Herbert von Karajan: the Maestro as Superstar, and Sir Georg Solti: His Life and Music, both available at

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Wednesday, January 14, 2009

Bach: Goldberg Variations (arr. Sitkovetsky)

Jonathan Crow, violon; Douglas McNabney, alto; Matt Haimovitz, violoncelle
Oxingale OX 2014 (73 min 26 s)
***** $$$$

On apprête le génie de Bach à toutes les sauces. Les arrangements pour cordes de chefs-d’œuvre tels l’Art de la fugue par Marriner chez Philips ou les Variations Goldberg de Labadie chez Dorian comptent parmi les réussites. Jumelant l’intimité du clavier et l’expressivité de voix individuelles au timbre complémentaire, le trio à cordes jouit d’un avantage naturel pour les Variations. N'étaient d'une réverbération un tantinet excessive et de la tendance de Haimovitz à laisser échapper des frottements d’archet dans les passages rapides, ce serait le bonheur, car virtuosité et cohérence sont au rendez-vous. L’ensemble exhale la sobriété moderne et la passion romantique, mais dans un tel respect de l’esprit de la partition que sa prestation ne dégage aucune impression d’anachronisme. Voici un disque qui vous suivra longtemps.

- René Bricault

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Tuesday, January 13, 2009

Bach: The Masterworks

Artistes variés
Brilliant Classics 93668 (40 CD, env. 42 heures)
*** $$$$

À environ trois dollars le disque, taxes incluses, voilà une véritable aubaine. À ce prix le coffret ne contient pas de livret, mais les pochettes individuelles donnent une information de base et le boîtier, une « table des matières ». La présentation est logique (successivement: œuvres pour orchestre, musique pour claviers, musique de chambre, musique vocale) et le choix des œuvres, assez judicieux. Mais on s’interroge quand même : pourquoi sept disques de cantates ET les deux Passions (entre autres œuvres vocales) mais pas la Messe en si mineur ? Et pourquoi tant de musique pour clavecin et orgue mais pas l’Art de la fugue ? Au moins peut-on écouter les œuvres en format intégral, cela console un peu… Les enregistrements (réalisés entre 1987 et 2006) font majoritairement appel aux instruments d’époque et leur qualité sonore est tout à fait acceptable. En ce qui a trait à l’interprétation, on est loin de la perfection : une trompette chancelante dans le second Brandebourgeois, des tempi ennuyants de régularité dans les Partitas pour clavecin, un archet mal maîtrisé dans les Sonates et Partitas pour violon, un florilège de trilles inhabituels dans la célèbre Toccate pour orgue, des prestations vocales honnêtes mais sans éclat, et, surtout, une erreur d’inversion des deux disques de Suites pour violoncelle (du moins dans le coffret reçu à La Scena). Mais le rapport qualité/prix reste bon et l'ensemble est très recommandable, surtout si vous lorgniez déjà en direction des gros coffrets.

- René Bricault

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Sunday, January 11, 2009

Bach: Violin Concertos in A minor and E major; Gubaidulina: In tempus praesens

Anne-Sophie Mutter, violin; London Symphony Orchestra / Valery Gergiev
DGG 4777450 (63 min 47 s)
**** $$$

Anne-Sophie Mutter souffle le chaud et le froid avec ce disque, porteur de tensions stylistiques et interprétatives extrêmes dans son contenu: deux « magnum opus » du grand JSB, suivis d’une œuvre contemporaine sans compromis de la Russe Sofia Gubaïdulina. Mutter attaque les concertos de Bach avec beaucoup de retenue, trop même. Sa lecture est extrêmement polie, voire poncée jusqu’à élimination presque totale de la fantaisie qui illumine l’humanité intrinsèque de Bach. Au contraire, son violon sauvage et déchaîné dans In tempus praesens de Gubaïdulina transporte l'auditeur dans l'apocalypse. Ici Mutter, passionnée qu'elle est par cette musique si intransigeante, abandonne toute réserve et s’affirme comme l’une des grandes interprètes du violon contemporain. Soit, on devine parfois longtemps à l’avance où mèneront, ici les entrées de l’orchestre, là les soliloques de la soliste, là encore les déchirements de cuivres. Ce type d'oeuvre est devenu bien prévisible. Mais cela n’enlève rien à son excellence, ni à celle de tous les musiciens qui l’expriment ici haut et fort.

- Frédéric Cardin

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Monday, April 14, 2008

Bach : Magnificat / Handel : Dixit dominus

Natalie Dessay; Karine Deshayes; Philippe Jaroussky; Toby Spence; Larent Naouri; Le Concert d'Astrée/Emmanuelle Haïm
Virgin Classics 00946395241 2 9 (56 min 6 s)
***** $$$

Leur latinité, leur contemporanéité, une certaine construction en boucle, leur durée équivalente, la large part accordée aux chœurs, l'absence de récitatifs : tout cela justifie amplement la juxtaposition discographique de ces deux oratorios. Le Magnificat débute joyeusement, tel un concerto brandebourgeois, mais retrouve vite la solennité caractéristique des œuvres sacrées du cantor de Leipzig. Sans atteindre les sommets architectoniques de la Messe en si ou de la Passion selon saint Matthieu, le Magnificat renferme des moments de pure grâce, comme le Quia respexit, où soprano et hautbois entretiennent un dialogue mélodique délicieux – ah ! le hautbois chez Bach ! Œuvre de jeunesse, Dixit dominus déborde d'une vitalité contagieuse. Inspiré par le psaume, Haendel a su exploiter au mieux les effectifs vocaux et orchestraux utilisés. Ce disque est une belle réussite. Fondé en 2000 par Emmanuelle Haïm, Le Concert d'Astrée a connu une progression fulgurante et figure aujourd'hui parmi les meilleurs orchestres baroques. De l'excellente équipe de solistes ici réunis, se distingue le contre-ténor Philippe Jaroussky et sa voix céleste. En insérant le CD dans son ordi, on peut, via Internet, accéder au club de Virgin Classics et EMI et avoir droit à des exclusivités, de la musique en ligne et autres privilèges.

-Pierre Demers

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Wednesday, March 5, 2008

Bach : Le Clavier bien tempéré, Livre 2

Zhu Xiao-Mei, piano
Mirare MIR 044
2 CD: 133 min 10 s
***** $$$$

Dans les notes de programme données sous forme d’entrevue, la grande pianiste chinoise installée maintenant à Paris, déclare avoir voulu humaniser le Clavier bien tempéré, en montrer la sensibilité plutôt que l’architecture ou la rigueur mathématique, et elle pose comme exigence première à l’interprète de « savoir danser et chanter ». On peut dire que sa mission est accomplie, car rarement exécution du deuxième cahier aura-t-elle été aussi fluide et lyrique à la fois. Avec une dynamique subtile et une accentuation d’une grande souplesse, aidée aussi par un travail sur la pédale qui équivaut, selon son expression, à « un vrai toucher avec les pieds », Zhu Xiao-Mei réussit son pari non seulement pour les préludes qu’elle débarrasse de toute préoccupation virtuose ou technique, mais aussi avec les fugues qui trouvent sous ses doigts une musicalité de tous les instants; leurs sujets se transforment en mélodie et leur structure en continuité, toute barre de mesure semblant ici abolie. Les quarante-huit pièces se laissent écouter comme une suite et la fin de chacune d’elles arrive toujours en surprise. Une des très belles versions au piano de cet « Ancien Testament » de la musique. À quand donc le premier cahier ?

-Alexandre Lazaridès

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Wednesday, January 23, 2008

Wilhelm Friedemann Bach - Oeuvres pour clavier, vol. 1

Robert Hill, fortepiano

Naxos 8.556966 (64 min 21 s)
****** $

Wilhelm Friedemann Bach (1710-1784), l'aîné des fils du grand Jean-Sébastien, était un singulier personnage dont la vie personnelle et la carrière professionnelle furent un désastre, une interminable descente dans l'alcoolisme et la misère. Quant à sa production artistique, aux antipodes de celle de son père, elle est l'oeuvre d'un génie, rebelle à toute règle. C'est une musique étrange qui, par (d'assez) longs moments, donne l'impression d'avoir été composée un siècle, voire deux, après l'époque où a vécu le musicien. Les plus fascinantes de ces partitions sont celles qu'il a écrites pour les claviers, car ceux-ci lui permettaient de s'exprimer, en toute liberté, à travers des formes qui n'en étaient guère, comme la polonaise ou la fantaisie. Ce corpus des oeuvres pour clavier fait ici l'objet d'une interprétation qui, avec la parution d'une intégrale proposée, pourrait s'avérer définitive. Robert Hill, qui signe aussi des notes d'accompagnement très éclairantes, interprète cette musique (les 12 Polonaises, F.12, la Sonate en ré majeur, F.3 et la Fantaisie en la mineur, F.23) exactement comme elle doit être jouée, « avec authenticité », sans forcer la note muséologique ni verser dans le romantisme ou le post-romantisme, mais comme une musique qui, en un certain sens, est intemporelle.

-Pierre Marc Bellemare

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Tuesday, January 22, 2008

Bach : Les suites pour violoncelle seul

Jean-Guihen Queyras, sur violoncelle Gioffredo Cappa, 1696
Harmonia Mundi

Le violoncelliste Jean-Guihen Queyras a interprété les suites de Bach pendant vingt-neuf ans avant de les enregistrer. Il s'en est imprégné, elles sont devenues une part de lui et il nous les livre avec beaucoup d'enthousiasme et de vitalité. C'est avec une grande humilité devant l'oeuvre grandiose de Bach qu'il nous découvre son âme grâce aussi à son violoncelle Gioffredo Cappa de 1696, dans ce magnifique coffret de deux CD et un DVD.

Comme toujours chez Harmonia Mundi, nous avons ici un produit de grande qualité, autant par la perfection de l'enregistrement que la sobriété de la pochette et surtout la virtuosité de l'interprète, ce qui procure au mélomane un réel plaisir d'écoute.

Le visionnement du DVD de la suite numéro 3 est d'un égal bonheur, car il permet d'apprécier les qualités d'interprétation de Queyras et de vibrer avec lui dans cette même énergie qui se dégage de la musique de Bach.

-Francine Bélanger

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